Oktane - der Oktant
Ein Teil von Lacaille's Sternenkarte von 1752 [Bildnachweis: Linda Hall Library]

Octans war eine der südlichen Konstellationen, die der französische Astronom Nicolas-Louis de Lacaille aus dem 18. Jahrhundert geschaffen hatte. Er benutzte sie, um die Lücken in der Karte des südlichen Himmels zu füllen, und benannte sie nach Werkzeugen der Künste und Wissenschaften seiner Zeit. Ein Oktant war ein Navigationsgerät, das dem Sextanten vorausging.

Geschichte
Die alten Sternbilder aus der klassischen griechischen und römischen Zeit sind die bekanntesten und auch die ältesten, die noch von Astronomen verwendet werden. Sie sind im Allgemeinen das, was vor langer Zeit vom Mittelmeerraum aus sichtbar war. Die europäische Erforschung machte den Astronomen jedoch schließlich klar, dass in ihren Himmelskugeln viel Himmel fehlte.

Der himmlische Kartograf Petrus Plancius (1552-1622) veranlasste die Seefahrer Pieter Dirkszoon Keyser und Frederick de Houtman, Beobachtungen des südlichen Himmels von ihren Reisen zurückzubringen. Diese Beobachtungen wurden zu zwölf neuen Konstellationen.

Dann, Mitte des 18. Jahrhunderts, schickte die französische Akademie der Wissenschaften Lacaille an die Spitze Afrikas, um den südlichen Himmel zu kartieren. In seinen zwei Jahren am Kap der Guten Hoffnung beobachtete er mehrere tausend Sterne und erfand neue Konstellationen, um die verbleibenden Lücken zu schließen. Vierzehn dieser Konstellationen sind in der offiziellen Liste der 88 Konstellationen der Internationalen Astronomischen Union enthalten.

Die alten Sternbilder erzählen Geschichten von Göttern und Sterblichen, und die von Plancius wurden von der Naturgeschichte inspiriert. Die Namen von Lacaille's Sternbildern sind für die Menschen des 21. Jahrhunderts etwas dunkel. Für Lacaille waren sie jedoch eine Feier der Werkzeuge der Wissenschaftler, Künstler und Entdecker des Zeitalters der Aufklärung.

Die Sterne von Octans
Octans ist um den südlichen Himmelspol gewickelt und auf der Nordhalbkugel nicht sichtbar. Es ist so schwach, dass es auch auf der südlichen Hemisphäre nicht viel zu sehen gibt.

Auf der Magnitudenskala, die Astronomen für die Helligkeit verwenden, sind die dunkelsten Sterne, die wir mit unseren bloßen Augen sehen können, von der sechsten Magnitude. Die Zahlen werden kleiner, wenn die Sterne heller werden. Ein sehr heller Stern kann eine Größe von Null oder sogar eine negative haben, wie z. B. Sirius, dessen Größe -1,5 beträgt.

Der bekannteste Stern in Octans ist Sigma Octantis, der Südpolstern. Sein offizieller Name ist Polaris Australis und es ist einen Grad vom südlichen Himmelspol entfernt. Wenn es ein Stern zweiter Größe wie der Nordstern Polaris wäre, wäre es ein Navigationsstern. Leider beträgt seine Größe nur 5,5, und Sie benötigen sehr gute Betrachtungsbedingungen, um es zu sehen.

Die drei hellsten Sterne von Octans sind die vierte Größe

Nu Octantis ist ein orangefarbener Riese, der erst kürzlich - natürlich astronomisch gesehen - aufgehört hat, Wasserstoff als Brennstoff zu verbrennen. Es ist ein kleiner Riese, nur etwa sechsmal so groß wie die Sonne. Es wächst jedoch immer noch und wird in etwa 100 Millionen Jahren viel größer und etwa sechzig Mal heller sein als jetzt. Nu ist ein Doppelstern mit einem roten Zwerg als engem Begleiter. Es gibt auch Hinweise auf einen Planeten, der jedoch im August 2019 noch nicht bestätigt wurde.

Delta Octantis ist ein weiterer orangefarbener Riese, aber älter und größer als Nu Octantis. Sein Anspruch auf Ruhm ist ungewöhnlich - es ist der Südpolstern für Saturn.

Deep Sky Objekte
Wenn Sie zu Octans aufblicken, schauen Sie aus der Ebene der Milchstraße heraus, sodass keine Galaxien in Hülle und Fülle zu sehen sind. Konstellationsdatenblätter lehnen die Konstellation eher ab. Obwohl sie dunkel sind, gibt es Objekte mit tiefem Himmel. Tatsächlich entdeckte John Herschel während seiner Zeit am Kap der Guten Hoffnung in den 1830er Jahren mehrere.

Das bekannteste der Deep-Sky-Objekte ist NGC 2573, das Herschel Nebula Polarissima Australis nannte. Es ist kein Nebel im modernen Sinne, aber zu dieser Zeit waren alle nebulösen Objekte am Himmel als Nebel bekannt. NGC 2573 ist eine Spiralgalaxie, deren Name uns sagt, dass sie nahe am Pol liegt.

Das wahre Juwel von Octans ist jedoch eine weitere Entdeckung von Herschel, eine seltene Barred-Ring-Spiralgalaxie, NGC 7098. Eine Barred-Spirale ist eine Spiralgalaxie mit einer zentralen stabförmigen Struktur aus Sternen. NGC 7098 hat zwei Balken in seinem hellen zentralen Bereich, aber das auffälligste Merkmal sind die zwei Ringe. Dies sind eigentlich seine Spiralarme, die um den Kern gewickelt sind.

Selbst ein brillanter Polymath, der er in dieser Septembernacht 1835 war, als John Herschel NGC 7098 entdeckte, konnte er sich nie vorstellen, was er sah.

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