Le Gentil - Heroisches Versagen
Die neueste Astronomie im 18. Jahrhundert war nicht nur eine Frage der Technologie. Es könnte auch tapfere Anstrengung, große Not und sogar den Tod bedeuten. Es gab viele solcher Geschichten in Bezug auf die internationale Zusammenarbeit für die Transite der Venus.

Edmond Halley (1656-1742) hatte eine Methode zur Lösung des Problems der Größe des Sonnensystems vorgeschlagen. Es verwendete Trigonometrie, die auf der Messung eines Venustransits von verschiedenen Orten auf der Erde basiert. Die Idee setzte sich im Hinblick auf die Transite von 1761 und 1769 durch. Obwohl Halley sie nicht mehr erlebte, war die Astronomie bereit. (Weitere Informationen erhalten Sie, indem Sie auf die Links unten in diesem Artikel klicken.)

Der vielleicht engagierteste - aber am wenigsten erfolgreiche - Teilnehmer an den Transitbeobachtungen war der französische Astronom Guillaume Le Gentil, der elf Jahre von zu Hause weg war. Sein Ruhm beruht jetzt auf seinem fast sprichwörtlichen Pech. Dennoch war er ein fähiger Astronom, der am Pariser Observatorium arbeitete und im Alter von 28 Jahren in die französische Akademie der Wissenschaften gewählt worden war. Er war nicht nur ein begeisterter Beobachter und ein regelmäßiger Mitarbeiter der Akademie Mémoires, aber er hatte auch den Merkurtransit von 1753 beobachtet.

Das Header-Bild zeigt den von Le Gentil entdeckten zentralen Bereich des Sternhaufens M36. Bildnachweis: Wikisky

Die französische Akademie wählte mit Unterstützung des Königs Astronomen aus, um den Transit von 1761 zu beobachten, und Le Gentil war einer von ihnen. Er sollte nach Pondicherry gehen, einer französischen Siedlung an der Südostküste Indiens. Dies bedeutete, den ganzen Weg durch Afrika nach Mauritius zu segeln und dann ein Schiff nach Indien zu finden. Er machte sich im März 1760 auf den Weg zum Transit am 6. Juni 1761.

Le Gentil hatte einen guten Start und kam im Juli auf Mauritius an, aber die internationale Politik verwirrte sein Unternehmen. Großbritannien und Frankreich befanden sich im Krieg und wegen des umstrittenen Territoriums im Indischen Ozean fuhren keine Schiffe nach Indien. Le Gentil wusste, dass die Monsunwinde ihn sehr verzögern würden, wenn er nicht bald entkommen würde.

In kürzester Zeit traf jedoch eine französische Fregatte auf dem Weg nach Indien ein. Ein solches Schiff sollte in der Lage sein, Pondicherry in zwei Monaten zu erreichen, auch bei widrigem Wind. Aber es war nicht so. Es wurde überall geblasen, außer wohin er wollte. Dann, nicht weit von seinem Ziel entfernt, stellten sie fest, dass die Briten Pondicherry eingenommen hatten, und der Kapitän beschloss, nach Mauritius zurückzukehren. Sie kamen am 23. Juni zurück.

Der Transit-Tag, der 6. Juni, war ein klarer Tag gewesen, aber sie waren auf See. Le Gentil brauchte eine stabile Plattform für sein Teleskop, und mit einer Pendeluhr auf einem rollenden Schiff konnte kein genaues Timing erreicht werden. Er sah den Transit, aber seine Beobachtungen waren nutzlos. Also suchte er nach einer Heimreise? Immerhin würde es in acht Jahren einen weiteren Transit geben. Denken Sie an all die Reisezeit, die er sparen könnte, wenn er nicht nach Frankreich zurückkehrt und wieder zurückkommt. Also sagte er der Akademie, dass er bleiben und die Zeit nutzen würde, um „Geographie, Naturgeschichte, Physik, Astronomie, Navigation, Winde und Gezeiten“ zu studieren.

Le Gentil galt auch als der beste Ort, um den Transit von 1769 zu beobachten, und entschied sich schließlich für Manila auf den Philippinen. Bevor er Mauritius im Frühjahr 1766 verließ, bat er den spanischen Gerichtshof um Empfehlungsschreiben für den spanischen Gouverneur in Manila. Trotzdem war der Gouverneur von Anfang an feindselig und nicht hilfreich. Er war nicht nur ein Tyrann, sondern auch misstrauisch gegenüber den Franzosen. Als Le Gentils angeforderte Unterstützungsschreiben im Juli 1767 eintrafen, behauptete der Gouverneur, sie seien zu schnell angekommen und beschuldigte den Astronomen der Fälschung. Le Gentil fürchtete um seine Sicherheit in Manila und hatte Zweifel am Wetter. Deshalb beschloss er, nach Pondicherry zu fahren, jetzt wieder in französischer Hand.

Bei seiner Ankunft in Pondicherry im März 1768 wurde Le Gentil vom Gouverneur, der auch ein Observatorium für ihn errichten ließ, herzlich begrüßt. Das Erlernen der Brahmanenastronomie beschäftigte Le Gentil zusammen mit seinen anderen Forschungen.

Er war sehr hoffnungsvoll für den 4. Juni nach perfektem Wetter im Mai und in der Tat bis zum 3. Juni. Aber zur kritischen Zeit - sehr früh am 4. - änderte sich der Wind, es trübte sich ein und es regnete. Nichts war zu sehen. Als der Transit endete, klarte der Himmel allmählich auf und es gab strahlenden Sonnenschein für den Rest des Tages. Es ist nicht verwunderlich, dass Le Gentil zwei Wochen lang in sein Bett ging und es nicht einmal ertragen konnte, in sein Tagebuch zu schreiben.

Es stellte sich übrigens heraus, dass das Wetter in Manila perfekt war.

Le Gentil litt dann an schweren Krankheiten und konnte nicht reisen. Er wollte unbedingt nach Hause, weil er erfahren hatte, dass seine Familie darauf bestand, dass er tot war und sein Vermögen aufteilen wollte. Im März 1770 schaffte er es bis nach Mauritius, war aber zu krank, um weiter zu reisen. Er machte sich schließlich im November auf den Weg, aber das Schiff geriet in einen Hurrikan und wurde so schwer beschädigt, dass es das Glück hatte, nach Mauritius zurückzukehren.

Schließlich kehrte er mit der spanischen Fregatte nach Cadiz zurück, wo er im August 1771 ankam.Der letzte Teil der Reise war auf dem Landweg über die Pyrenäen nach Frankreich.

Er stellte fest, dass sein Nachlass geteilt werden sollte. Schmerzhafter hatte er seinen Sitz in der Akademie der Wissenschaften verloren, der Organisation, für die er die Expedition gemacht hatte. Aber die meisten seiner Besitztümer wurden gerettet und der König intervenierte, um ihn wieder in die Akademie aufzunehmen.

Le Gentil lebte noch zwei Jahrzehnte und kehrte in dieser Zeit zum Pariser Observatorium zurück, heiratete und hatte eine Tochter, die er sehr liebte. Er veröffentlichte auch zwei Bände mit Arbeiten zu seinen Reisen. Er starb 1792, ein Jahr bevor die Terrorherrschaft der Französischen Revolution Tausende von Menschen hingerichtet hatte, darunter einige Mitglieder der Akademie.

Am Ende hatte er vielleicht doch nicht so viel Pech.

Referenz:
Helen Sawyer Hogg, „Le Gentil und die Transite der Venus, 1761 und 1769“, Royal Astronomical Society of Canada, //cseligman.com/text/atlas/LeGentil.pdf

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