Erste Frau - Distinguished Service Medal
"Ich könnte in einer Hütte geboren worden sein, aber ich beschloss, mit dem Wind und den Sternen zu reisen."

Jacqueline Cochran (geb. Bessie Lee Pittman, irgendwann im ersten Jahrzehnt des 20. Jahrhunderts) unternahm große Anstrengungen, um ihre bescheidenen Anfänge zu verbergen. Jackie wuchs in einer Zeit auf, in der Frauen Madonna-artig, gebildet und die perfekte Hausfrau sein sollten, und passte nicht dazu. Sie war das jüngste von fünf Kindern eines erfahrenen Mühlenbauers Ira Pittman und seiner Frau Mary und verbrachte ihr erstes Jahrzehnt damit, durch Florida, Georgia und Alabama zu reisen, als er Sägewerke aufbaute und überarbeitete. Sie hatte nur zwei Jahre Ausbildung und konnte nicht gut lesen. Später im Leben behauptete sie, eine Waise gewesen zu sein, die von dieser Familie im Austausch für eine Spur Land gepflegt wurde, und dass sie bis zu ihrem achten Lebensjahr kein Paar Schuhe hatte und oft auf Paletten auf dem Boden schlief. In den wohlhabenden fünfziger Jahren Amerikas schien diese selbst beschriebene Armut fremd und mysteriös. In Wirklichkeit besaßen die meisten Kinder des frühen 20. Jahrhunderts keine Schuhe und hatten nur sehr wenig Bildung. Als die Weltwirtschaftskrise das Land lahmlegte, wurden die meisten Kinder früh zur Arbeit geschickt. Erst nach ihrem Tod im Jahr 1980 wurden einige der Wahrheiten enthüllt.

Bessie begann vor ihrem zehnten Lebensjahr in den Baumwollspinnereien zu arbeiten. Berichte über das Jahr ihrer Geburt reichen von 1906 bis 1913, aber Aufzeichnungen zeigen, dass Bessie am 13. November 1920 in Blakeley, Georgia, Robert Cochran heiratete, der Flugzeugmechaniker am Marinestützpunkt in Pensacola, Florida, war. Vier Monate später brachte sie Robert Jr. zur Welt und zog mit ihrem Mann und ihrem Kind für die nächsten vier Jahre nach Miami. Sie reichte die Scheidung ein und zog zurück, um bei ihrer Familie zu leben, die jetzt in DeFuniak Springs, Florida, lebte. Robert Jr. starb vor seinem fünften Geburtstag bei einem tragischen Unfall. Seine Kleidung fing Feuer, als er alleine im Hinterhof spielte.

In den nächsten fünf Jahren wurde Bessie Friseurin und ausgebildete Krankenschwester. Sie entschied sich für Friseur statt für Krankenpflege, weil es nicht um Blut ging und sie am Ende des Tages ihren Kunden geben konnte, was sie wollten. Sie war eine der ersten Frauen, die die neu erfundene Dauerwelle beherrschte. Sie landete schließlich 1931 bei Antoine in den Geschäften der Saks Fifth Avenue in New York City und änderte ihren Namen von Bessie in Jacqueline. Im Gegensatz zu ihren Geschichten war es ihr Vorname, nicht ihr verheirateter Name Cochran, den sie aus einem Telefonbuch auswählte.

In den nächsten fünf Jahren startete Jacqueline Cochran. Sie gründete eine Kosmetikfirma namens Jacqueline Cochran Cosmetic Company mit einer Fabrik in Roselle, New Jersey und einem Büro in New York und lernte Floyd Odlum, einen Multimillionär, kennen. Es war Odlum, der sie ermutigte, mit dem Flugunterricht zu beginnen. Nach nur dreiwöchigem Unterricht erwarb Jacqueline 1932 ihren Pilotenschein. (Sie musste den Test mündlich ablegen, da sie nicht ausreichend lesen konnte.) Ihre Kosmetiklinie hieß „Wings“ und Odlum hatte gehofft, dass sie die Produkte durch einen Flug durch das Land bewerben könnte. Obwohl Odlum Marilyn Monroe schließlich dazu brachte, ihre Lippenstiftlinie zu unterstützen, funktionierte die Werbeidee genau umgekehrt. Jacqueline entdeckte, dass ihre wahren „Flügel“ in Flugzeugen waren. Sie war eine natürlich geborene Pilotin. Das nächste Jahrzehnt war voller „Premieren“.
1934 Sie und Amelia Earhardt beantragten und gewannen das Recht, die ersten Frauen zu sein, die am Bendix Trans-Continental Race teilnahmen
1935 gründete sie die Jacqueline Cochran Cosmetic Company. Sie gründete auch ein Waisenhaus in der Nähe ihrer New Yorker Wohnung.
1936 heiratete sie Odlum nach seiner Scheidung.
1937 stellte sie drei große Flugrekorde auf
1938 gewann sie als erste Frau das Bendix Trans-Continental Race
1939 schrieb sie an First Lady Eleanor Roosevelt, um die Idee zu fördern, dass weibliche Piloten das Militärfliegen außerhalb des Kampfes übernehmen, damit Männer in den Kampf fliegen können, wenn die USA in den europäischen Konflikt verwickelt werden. Der Brief implizierte stark, dass sie diese neue Streitmacht befehligen konnte.

Obwohl dieser Brief zunächst ignoriert wurde, wurde das dahinter stehende Konzept verwirklicht, was größtenteils auf Cochrans Hartnäckigkeit zurückzuführen war. Sie schrieb weiter Briefe und versammelte schließlich 25 weibliche Piloten, die nach England gingen (erste Frau, die 1941 einen Bomber über den Atlantik flog) und beim Air Transport Auxiliary der Royal Air Forces trainierten. Während ihres Aufenthalts in Großbritannien gründete General Arnold unter der Leitung von Nancy Harkness Love die WAFS-Staaten (Women's Auxiliary Ferrying Squadron). Cochran eilte nach Hause und überzeugte Arnold, dass Frauen mehr können als nur Fähren. Er genehmigte die Schaffung der Abteilung für Flugausbildung für Frauen (WFTD) unter der Leitung von Cochran. Im August 1943 schlossen sich die WAFS und die WFTD zusammen, um die Women Airforce Service Pilots (WASP) mit Cochran als Direktor und Nancy Love als Leiterin der Fährabteilung zu gründen.
1945 wurde Cochran als erste Frau mit der Distinguished Service Medal ausgezeichnet. Sie wurde 1948 zum Oberstleutnant der US Air Force Reserve ernannt.

Diese erste Frau, die die Distinguished Service Medal erhielt, hörte zu diesem Zeitpunkt in ihrem Leben nicht auf zu fliegen. Jacqueline Cochran fing gerade an, die Wolken zu erklimmen.

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